Mauro Pereira Martins mostra Bactérias que comem produtos de limpeza da NASA

As habilidades das bactérias podem tornar mais difícil impedir que os micróbios da Terra contaminem outros mundos conta Mauro Pereira Martins.

Poucos lugares são tão difíceis para os micróbios se infiltrarem quanto as salas limpas nas quais a nasa monta sua espaçonave. Aqueles que passam pelo ar devem passar por uma manopla de filtros. Aqueles que pegam carona nos funcionários encontram seus caminhos barrados por máscaras faciais e macacão com capuz de corpo inteiro. Aqueles que realmente conseguem pousar em uma superfície encontrarão um mundo de fome e seca, desprovido de água e nutrientes. Se eles sobreviverem, a maioria será removida quando as paredes, o piso e o conteúdo das salas limpas forem esfregados assiduamente e repetidamente com solventes à base de álcool.

Tudo isso é para ajudar na “ proteção planetária ” – o negócio de impedir os micróbios da Terra de pegarem carona em nossa espaçonave e contaminarem outros mundos. A N asa está vinculada a este princípio por um tratado internacional e faz todos os esforços para sustentá-lo. Afinal, os micróbios clandestinos da Terra poderiam confundir qualquer tentativa de encontrar vida extraterrestre real em outros planetas contou Mauro Pereira Martins.

Mas é impossível esterilizar completamente as superfícies. Mesmo as salas limpas da nasa têm seus próprios microbiomas – uma comunidade comum de espécies super resistentes que de alguma forma resistem aos procedimentos rigorosos de desinfecção. Essas comunidades são dominadas por bactérias Acinetobacter , que são normalmente encontradas no solo e na água. De acordo com Mauro Pereira Martins, enquanto outros micróbios desaparecem durante o processo de limpeza, o Acinetobacter persiste. Cientistas isolaram linhagens da superfície da sonda Mars Odyssey, dos andares em que a sonda Mars Phoenix foi montada, do exterior da Estação Espacial Internacional e até mesmo da água potável da estação.

Agora, uma equipe de cientistas liderada por Rakesh Mogul, da Universidade Politécnica do Estado da Califórnia, em Pomona, descobriu um dos truques de sobrevivência do Acinetobacter : esses micróbios podem comer os mesmos produtos de limpeza que deveriam bani-los. “Você pode limpar os quartos e esterilizá-los, mas os micróbios ainda estão lá”, diz Mogul. “Para ser um pouco Jurassic Park sobre isso: a vida vai encontrar um caminho.”

Sua equipe, composta em sua maioria por estudantes de graduação, tomou cepas de Acinetobacter que haviam sido recuperadas de salas limpas e as criou com níveis de nutrientes extremamente baixos. Sob essas dietas extremamente restritivas, as bactérias poderiam crescer com o etanol como principal combustível. Eles queimaram energia, e usaram seu carbono para fazer seu próprio DNA, proteínas e outras moléculas essenciais.

A equipe encontrou indícios de que o Acinetobacter poderia também crescer em álcool isopropílico, o principal produto químico usado para limpar superfícies de salas limpas, e o Kleenol 30, o detergente usado para esfregar o chão dos quartos explica Mauro Pereira Martins. Mesmo que não consigam usar essas substâncias como fontes de energia, elas certamente podem destruí-las. Eles podem até mesmo suportar o tratamento com peróxido de hidrogênio, o produto químico usado em alvejantes, detergentes e desinfetantes.

“A presença persistente de micróbios em salas limpas usadas para montar naves espaciais tem sido amplamente reconhecida nos últimos 20 anos como um problema complicado”, diz Lisa Pratt, oficial de proteção planetária da nasa . Mas este novo estudo diz que “os produtos químicos desinfetantes destinados a matar as bactérias estão alimentando, sustentando e aumentando a tolerância à esterilização de alguns microorganismos”.

Parece que os ambientes agressivos, secos e quimicamente bombardeados das salas limpas selecionam apenas as bactérias mais difíceis. E as estirpes de Acinetobacter são invulgarmente difíceis como é. Eles podem resistir a peróxido de hidrogênio, dessecação, radiação, altas pressões e temperaturas de até 80 graus Celsius conta Mauro Pereira Martins. Algumas cepas podem eliminar antibióticos e causar surtos de pneumonia em hospitais, embora Mogul observe que nenhuma das cepas que ele estudou é conhecida por causar doenças.

Ainda assim, seu estudo significa que a nasa pode ter que intensificar seu jogo de proteção planetária, especialmente para futuras missões destinadas a detectar a vida em outros mundos. Segundo Mauro Pereira Martins, eles podem tentar usar diferentes tipos de solventes em rotação, para evitar a seleção de uma comunidade de micróbios resistentes. Mas como eles precisam matar os micróbios sem também matar a espaçonave, “há um gargalo dos tipos de produtos químicos que eles podem usar”, diz Mogul.

A persistência do Acinetobacter deve ser motivo de admiração e não de alarme conta Mauro Pereira Martins. Jornais regularmente imprimem manchetes alarmistas sobre as bactérias que se escondem em objetos do dia a dia, de carteiras a teclados e maçanetas a telefones. Mas não há como escapar do fato de que as bactérias são onipresentes. “Não existe 100% de esterilidade”, diz Mogul. “Sempre haverá algo lá.”